A SOLITARY WALK FROM SOUTHERN SPAIN TO TURKEY, EXPLORING
MEDITERRANEAN VALUES AND TRADITIONS THAT ARE IN DANGER OF EXTINCTION.

WATER, WATER EVERYWHERE

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(Texto español abajo)

I am in the region of Languedoc Roussillon which, according to the tourism publicity, enjoys 300 days of sun per year. Obviously, I picked the rest. It has been pouring non-stop for days, causing a major calamity – huge tracts of land have been flooded, including vineyards that have been just a few days short of harvesting (how cruel!).

That’s not the kind of water I came here for. I came to explore the Canal du Midi, an extraordinary feat of engineering conceived and built by Pierre-Paul Riquet 340 years ago. The canal cuts through the whole of France, connecting the Atlantic Ocean with the Mediterranean Sea. Its original purpose was to facilitate the transport of merchandise, mainly wheat, but today it is a major tourist destination, attracting some 2 million visitors every year.

The canal is breathtakingly beautiful: covered by a canopy of massive plane trees, it forms a magical tunnel, perfectly suited for romantics, lovers and solitary pilgrims like myself.

Unfortunately, like so many good things in the Mediterranean, the Canal du Midi is changing beyond recognition. The lovely trees will soon perish, all 42,000 of them, victims of a deadly fungus introduced by the US army during the World War II – the disease has been traced back to munition boxes made from an American variety of the plane tree.

One by one, the majestic trees will be felled; in fact, large sections of the canal are already barren. It’s all very sad… apart from the devastating effect on the environment, you can just imagine the damage it will do to the tourist industry and the local economy…

Plans are afoot to replant the banks of the canal with a disease-resistent strain of the plane tree (ironically, imported from the US), but not everyone is convinced that this is a good idea. The canal flows through many regions and municipalities, and it seems impossible to reach consensus on the optimal solution... everyone has an opinion and everyone has the right to be heard. Welcome to France!

Agua y más agua

Estoy en la región de Languedoc-Roussillon, que según la publicidad turística, disfruta de 300 días de sol al año. Obviamente, a mi me ha tocado el resto. Ha estado lloviendo sin parar durante días, causando tremendas calamidades - grandes extensiones de tierra han sido inundadas, incluyendo viñedos a los que faltaban pocos días para que empezara la vendimia (cruel!)

No es ese el tipo de agua por el que vine aquí. Vine a explorar el Canal du Midi, una extraordinaria obra de ingeniería concebida y construida por Pierre-Paul Riquet hace 340 años. Los tramos del canal a través de toda Francia conectan el Océano Atlántico con el Mar Mediterráneo. Su propósito original era el de facilitar el transporte de mercancías, principalmente trigo, pero hoy es un importante destino turístico, que atrae a unos 2 millones de visitantes cada año.

El canal es de una belleza impresionante: cubierto por un dosel de enormes plátanos, forma un túnel mágico, perfectamente adecuado para los románticos, amantes y peregrinos solitarios como yo.

Por desgracia, como tantas cosas buenas en el Mediterráneo, el Canal du Midi está cambiando y en breve será irreconocible. Estos preciosos árboles pronto desaparecerán, porque los 42.000 ejemplares son víctimas de un hongo mortal introducido por el ejército estadounidense durante la Segunda Guerra Mundial. La enfermedad ha sido rastreada y los resultados indican que vino en las cajas de municiones hechas de una variedad americana del plátano.

Uno por uno, estos majestuosos árboles serán talados; de hecho, una gran parte del canal ya luce un aspecto estéril. Es todo muy triste...aparte del efecto devastador sobre el medio ambiente, se puede imaginar el daño que hará a la industria del turismo y a la economía local...

Existen planes para reforestar las orillas del canal con una cepa del plátano resistente a la enfermedad (irónicamente, importada de los EE.UU.), pero no todo el mundo está convencido de que esta es una buena idea. El canal fluye a través de muchas regiones y municipios y parece imposible llegar a un consenso sobre la solución óptima...todo el mundo tiene una opinión y todo el mundo tiene el derecho a ser oído. Bienvenido a Francia!


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